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La apasionante historia de Near y Eros

Eros es un asteroide fuera de lo común puesto que no está dentro del cinturón de asteroides que orbítan elEros y sus crateres sol entre Marte y Júpiter. Se trata de uno de los asteroides que tienen una órbita más cercana a la Tierra, de tal forma que en ocasiones cruzan el trayecto de la Tierra alrededor del Sol. Este tipo de asteroides reciben el nombre de NEA (Near Earth Asteroid) o asteroides cercanos a la Tierra. Los NEA representan un peligro potencial para la vida terrestre. Uno de ellos pudo ser el causante de la desaparición de los dinosaurios hace 45 millones de años. Se conocen unos 350 NEAs, pero los científicos estiman que existirán, al menos, un millar de ellos de un diámetro superior a un kilómetro. La NASA tiene un equipo de científicos estudiando las órbitas de estos objetos y no hay ninguna evidencia de que alguno vaya a colisionar con nosotros en los próximos siglos.

433 Eros fue el primer asteroide con órbita cercana a la Tierra en ser descubierto allá por 1898. Recibió el número 433 por ser esa la cantidad de asteroides cuya órbita se había calculado hasta entonces. Se trata de un cuerpo rocoso en forma de cacahuete de un tamaño de 33 Km de largo y 13 de grosor. Su fuerza de gravedad es tan débil que una persona que pese 90 Kilos en la tierra allí pesaría sólo 900 gramos. Un jugador de basquet que salte 90 cm en vertical en la Tierra, sería capaz de ponerse en órbita alrededor de Eros de un sólo salto.

Para estudiar este tipo de asteroides, conocer mejor su composición y estudiar la estrategia a seguir en caso de que uno de ellos entre en órbita de colisión con la Tierra, la NASA ha lanzado la sonda NEAR (Near Earth Asteroid Randezvous) que podríamos traducir por "encuentro con un asteroide cercano a la Tierra". Esta sonda es la primera lanzada dentro del programa Discovery de la NASA. El programa Discovery trata de estudiar los sistemas planetarios cercanos con Preparando la sonda Nearnaves más pequeñas, baratas y rápidas. Lo cierto es que no siempre con éxito: podemos recordar los últimos fracasos en la exploración de Marte. NEAR estudiará la masa, estructura, geología, composición, gravedad y campo magnético de Eros. También tratará de resolver el origen de los asteroides y cometas y del sistema solar ya que mantiene la composición de la materia primigenia que lo formó. También representará una importante contribución a la preparación de un posible desvío de un asteroide en órbita de colisión con la Tierra: conocer su centro de gravedad (un impacto fuera del centro de gravedad pondrá el asteroide en un giro incontrolado), su fragilidad, las variaciones de su densidad, etc.

Near tiene el tamaño de un coche, cuatro paneles solares, una antena parabólica de alta ganancia de 1'5 metros de diámetro y un peso de unos 800 Kilos. Su coste de 22 millones de dólares la hace una de las misiones interplanetarias más baratas de la NASA. Como instrumentos lleva a bordo:

  • Un magnetómetro, para determinar el posible campo magnético de Eros y la presencia de materiales magnéticos.
  • Un espectrómetro de rayos X formado por dos sensores para medir la presencia de elementos clave como silicio, magnesio, hierro, uranio, torio y potasio.
  • Una cámara electrónica multiespectral para cartografiar el asteroide y tomar fotos en color.
  • Un telémetro láser para determinar la forma del asteroide con una resolución de un metro o mejor.
  • Un espectrómetro en el rango del infrarrojo cercano que permitirá catalogar la composición mineral de la superficie de Eros midiendo la luz reflejada por el sol.
  • Permitirá además determinar con precisión la masa de Eros midiendo las pequeñas variaciones de frecuencia de las emisiones de radio de la nave.
La computadora que gobierna la Near está basada en un diseño militar de hace 10 años. Se basa en un microprocesador de 16 bits llamado 1750A con una frecuencia de reloj de 12 Mhz. y una capacidad de almacenamiento de 256Kb, equivalente a cualquier PC de mediados de los años 80.

La sonda fue lanzada el 17 de febrero de 1996 desde Cabo Cañaveral por un cohete Delta-2, el cohete más pequeño jamás usado para una misión interplanetaria. Se siguió una órbita indirecta mucho más larga, pero más económica que una trayectoria directa. La nave se aproximó a la Tierra para conseguir el impulso necesario para alcanzar su objetivo. Además esta demora permitió comprobar y calibrar los instrumentos en encuentros con la Tierra y con otros cuerpos menores. Repasamos rápidamente la historia de Near hasta ahora mismo, enero de 2001.

  • El 18 de febrero de 1997 Near bate el récord de nave El asteroide Mathildealimentada por paneles solares más alejada del sol: 327 millones de kilómetros.
  • El 27 de junio de 1997 sobrevuela el asteroide 253 Mathilde en una misión no prevista en el programa inicial. Los ingenieros de vuelo se dieron cuenta de que las trayectorias de Near y Mathilde se cruzaban, y con un pequeño desvío de la nave, consiguieron sobrevolar el asteroide durante 25 minutos a una distancia mínima de 1.212 kilómetros de asteroide. Determina el tamaño de Mathilde, 52 Kilómetros; su color muy oscuro, dos veces más negro que el carbón; la gran cantidad de cráteres que posee y su enorme tamaño, al menos 5 de ellos de más de 20 Km de diámetro. Todo esto usando sólo uno de sus instrumentos, la cámara multiespectral. Primer gran éxito de la nave.
  • Después de un largo rodeo y en trayectoria hacia su encuentro con la Tierra para su definitivo impulso, se habilitó el espectrómetro de rayos X, también sensible a los rayos gamma, para colaborar en el estudio de los extraños estallidos de rayos gamma que se producen en el espacio. El 15 de septiembre de 1997 detecta un estallido gamma de unos 10 segundos. Junto con otras naves permite determinar con precisión su origen.
  • El 23 de enero de 1998 Near recibe de la Tierra el impulso gravitatorio necesario para alcanzar Eros. Sobrevuela Ahvaz, en Irán, a una altura de 540 Km. Es posible ver la nave a simple vista en la noche. Toma fotos de la Tierra.
  • Principios de diciembre de 1998. Cuando faltan pocos días para su encuentro definitivo con Eros, la nave entra en modo seguro al fallar, por causas indeterminadas, el ordenador de control. El problema se resuelve y se siguen preparando las maniobras de aproximación.
  • 20 de diciembre de 1998: el día más dramático de la vida de Near. Se enciende el cohete principal de la nave para frenar su velocidad y entrar en órbita alrededor de su objetivo. La sacudida que produce el arranque del motor desestabiliza la nave que se pone a girar. Los motores de estabilización no consiguen mantener la orientación de la nave, la tensión de las baterías baja al no recibir suficiente luz solar y el ordenador pasa a modo seguro. En tierra pierden el contacto con la Near.
  • 21 de diciembre de 1998. Después de 27 horas perdida en el espacio se empieza a escuchar la señal de la Near. Los técnicos temían que el motor hubiera estallado al arrancar. No es posible entrar en la órbita de Eros, así que los técnicos diseñan rápidamente una nueva estrategia. Near sobrevolará el asteroide y seguirá una nueva trayectoria que le llevará a encontrarse de nuevo con él un año más tarde. Entonces entrará en su órbita.
  • 23 de diciembre de 1998. Near sobrevuela Eros a una distancia La antartida desde la Nearde 3.800 km, saca 1.026 fotos del mismo.
  • 3 de enero de 1999 se efectúa con éxito la maniobra que pone la Near en una órbita que le permitirá reencontrarse con Eros en febrero de 2000
  • 23 de febrero de 1999, el ordenador de la Near se reinicia por causas desconocidas, entra en modo seguro. Se arranca el ordenador de reserva y se recupera el control de la nave.
  • 4 de agosto de 1999, entra de nuevo en modo seguro. Se recupera el control
  • 23 de agosto de 1999, nueva maniobra de corrección de trayectoria. Se encuentra a 536.000 Km de su objetivo.
  • Segunda parte >>>>>


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