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"Aunque todas las posibles preguntas de la ciencia recibiesen respuesta, ni siquiera rozarían los problemas de nuestra vida"

Wittgenstein (Tractatus)
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El expléndido encuentro entre Near y Eros

La apasionante historia de Near y Eros parece haber llegado a su fin. Como prometimos anteriormente contaremos ahora el final de la historia. Recordemos que estaba previsto terminar la misión intentando posar la nave Near-Shoemaker sobre la superficie del asteroide Eros, a pesar de que la astronave no estaba diseñada para un aterrizaje.

El día 12 de
Última foto sacada por Near
Última foto tomada por la sonda Near
Obsérvese que no llegó completa
febrero de 2001 a las 15:15 UTC empezaron las maniobras de aproximación con el encendido de los motores de la nave para conseguir una órbita de intercepción con el asteroide. Durante las tres horas que duró el descenso, se realizaron hasta cuatro encendidos de motor para reducir la velocidad con extrema precisión. A unos 5 Km de altura la cámara empezó a hacer fotografías cada vez más cercanas de la superficie de Eros. Cada minuto se recibía una foto en tierra, con una calidad de detalles cada vez mayor.

A las 19:44:35 UTC Near-Shoemaker se posaba, por fin, en la superficie de Eros de manera suave, a una velocidad de 1'8 metros/segundo. A Tierra continuaban llegando las señales de la nave Near que, aunque más débiles, indicaban que el "aterrizaje" había sido un éxito total. Además, la antena conservaba una posición orientada hacia la Tierra que permitía recibir su señal y enviarle comandos. Por primera vez en la historia, una nave terrestre tomaba contacto directo con un asteroide a pesar de no estar diseñada para ello.

La última foto de la Near, tomada a 120 metros de altura, no llegó completa a Tierra. La nave había tocado la superficie de Eros y cortó la transmisión antes de acabar de enviar la foto. Esta foto muestra, sin embargo, un nivel de detalle impresionante cubriendo un área de sólo 6 metros y detalles de un centímetro de diámetro.

¡Seguimos en contacto!
En la Tierra mientras tanto seguía llegando con lentitud, 10 bits por segundo, la telemetría a las antenas de la red de espacio profundo de la Nasa (DSN, Deep Space Network) Esta red de antenas estaba reservada sólo hasta el día
Penúltima foto
Penúltima foto de la Near
14 de febrero, puesto que tenían otros compromisos.

Ante el buen estado de la nave se pensó en realizar un nuevo despegue desde Eros e intentar otra maniobra de aterrizaje en otro lugar del asteroide. Finalmente se desecho la idea, entre otros motivos, por la escasez de combustible que quedaba en sus tanques y por la buena orientación de la antena que permitía la comunicación con Tierra. Aunque, eso sí, se consiguieron diez días más de uso de las antenas del DSN.

Se extiende la misión
La telemetría de la nave indicaba que tanto los voltajes como las temperaturas de la sonda eran normales. Así que el día 15 se enviaron comandos para poner en marcha el espectrómetro de rayos gamma y analizar así la composición de Eros con una precisión extraordinaria. También se puso en marcha el magnetómetro que permite detectar los posibles campos magnéticos del asteroide.

El magnetómetro, trabajando a tan solo 2 metros sobre la superficie de Eros, no mostró ningún rastro de magnetismo. Definitivamente Eros no tiene campo magnético. El espectrómetro de rayos gamma en cambio sí que permitió explorar la composición del asteroide hasta una profundidad de 10 cm bajo el suelo. Fue necesario reprogramarlo para trabajar a una distancia tan corta de la superficie, pero proporcionó datos diez veces más precisos de los suministrados en órbita. El doctor Jacob Trombka afirmó: "Es el primer experimento de rayos gamma hecho en la superficie de un cuerpo distinto de la Tierra"

Ante el rotundo éxito de la extensión de la misión científica de la Near-Shoemaker, se decidió añadir otros cuatro días de disponibilidad de la red de antenas de la Nasa y recolectar así datos del espectrómetro hasta el día 28 de febrero. El espectrómetro GRS analiza la composición del asteroide recogiendo las emisiones de rayos gamma que se producen al colisionar los rayos cósmicos con los átomos presentes en la superficie de Eros.

Resultados espectrómetro
Espectrografía de la superficie de Eros

El espectrómetor GRS
Los rayos cósmicos son partículas de alta energía liberadas y aceleradas por las explosiones de supernovas distantes. Cuando un rayo cósmico choca contra un átomo, éste libera rayos gamma que son recogidos por el espectrómetro de la Near. Dependiendo del tipo de átomo con el que se produjo la colisión se producen rayos gamma con un nivel de energía diferente. La medición de la firma de los rayos gamma nos permite conocer la composición química del suelo.

En la superficie terrestre, la mayor parte de los rayos cósmicos son parados por la atmósfera o desviados por nuestro campo magnético. En un asteroide es mucho más frecuente la llegada de este tipo de partículas de alta energía.

La Near Earth Asteroid Rendezvous (NEAR) permanece, desde el 28 de febrero de 2001, silenciosa para siempre sobre la superficie de Eros. Con una espectacular misión alargada varias veces tras un montón de vicisitudes, podemos decir que ha logrado un éxito mucho mas allá de lo esperado. Ha tomado más de 160.000 imágenes a lo largo de toda la misión. Los científicos tienen trabajo para, al menos, varios meses analizando el océano de datos que tienen almacenados.

Nuestro anterior artículo contando la apasionante historia de la llegada de Near a la órbita de Eros:
http://www.ecojoven.com/uno/01/near.html

Enlaces relacionados con el tema (en inglés):
Página oficial de la sonda Near-Shoemaker:
http://near.jhuapl.edu
Archivo de noticias y de resultados científicos de la NEAR:
http://near.jhuapl.edu/news/index.html
Resultados del espectrómetro Near:
http://near.jhuapl.edu/iod/20010301/
Entrevista con Bobby Williams, jefe de navegación de la NEAR:
http://www.jpl.nasa.gov/news/profiles/williams/williams_index.html
Datos cientificos y de ingeniería de la misión:
http://near.jhuapl.edu/sci-eng.html
Publicado un libro sobre la misión Near:
Asteroid Rendezvous


Juan Carlos Llamazares:
 
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